En todo Nebraska, los trabajadores de empacadoras de carne luchan en medio de un "revoltijo" de las políticas de COVID-19

por Christina Stella, Noticias NET

(Foto de Grant Gerlock, Noticias NET)

27 de abril de 2020 - 5:45 a.m.

Cientos de trabajadores de empacadoras de carne en Nebraska han contraído COVID-19: Pero el gobernador Pete Ricketts se ha negado a regular las condiciones en las plantas. Según los informes, esto llevó a diferentes políticas entre las plantas y a la confusión entre los trabajadores. Y aunque el Estado dice que está en contacto con los empacadores sobre seguridad, los empleados sienten que se han quedado en la oscuridad.


Cuando los empleados de la planta de Smithfield en Crete, Nebraska, registran, pueden pasar un volante grabado en el vestuario. Algunos se detendrán para leerlo, si está en su idioma. Cientos lo extrañarán mientras se apresuran a trabajar. 

Según los empleados, así es como Smithfield se comunica con su personal de 3,000 durante una pandemia. Un trabajador, que no quería ser nombrado por temor a represalias de Smithfield, no está impresionado.

"Simplemente siento que eso está mal," dijo. “Pasas por allí, lo lees. Si no lo ves, entonces no obtienes la información...es solo una falta de comunicación por ahí.”

Y no está sola: los trabajadores sindicales, los empleados de la planta y los defensores en todo el Estado dicen que varias plantas no han sido claras con los trabajadores sobre políticas de enfermedad, mitigación o incluso brotes.

"La comunicación es una gran clave durante algo como esto," explicó Laura. “No me malinterpreten, porque estoy agradecida. No es que quiera estar fuera del trabajo, porque no lo hago. Pero es muy estresante."

Algunas plantas en otros Estados han tenido que cerrar debido a una gran cantidad de casos. En esos casos, Laura se pregunta si las cosas podrían haber sido diferentes con más transparencia.

"Pienso en eso con...las plantas de Sioux Falls que se salieron completamente de control," reflexionó. "Y creo que una gran parte de eso fue la falta de comunicación nuevamente, no dejar que sus empleados supieran lo que estaba pasando."

Muchos obtienen información crucial de los rumores, que según ella no siempre son confiables. En el caso de Laura, ha recibido pistas sobre casos de representantes en el local 293 UFCW, que representa a los trabajadores de Smithfield en Crete, y varias otras plantas de Nebraska.

Un "revoltijo" de estrategias

Eric Reeder, el presidente del local 293 UCFW, estuvo ocupado durante semanas. Entre las llamadas de los gerentes de planta, el liderazgo sindical y los trabajadores que están aterrorizados de contraer el virus, el teléfono suena sin parar.

Parte del estrés de Reeder ha surgido de navegar las políticas de pandemia de varias compañías. Las medidas dirigidas de salud a nivel estatal del gobernador Ricketts no regulan las medidas de seguridad en grandes empleadores como los empacadores de carne.

Además, hasta ahora, el Estado no ha presionado públicamente a las empresas para que les digan a los trabajadores cómo la pandemia está afectando sus plantas.

Entonces, sin ninguna orientación estatal, dijo Reeder, las políticas de COVID-19 en las plantas de Nebraska inicialmente abarcaron toda la gama.

"Nada de esto es uniforme," dijo Reeder en una llamada entre las reuniones de la tarde. “Estuvimos negociando con cada planta, así que terminamos con este revoltijo. Cada lugar es diferente de alguna manera."

Reeder cree que, en algunos casos, no requerir que actúe de manera temprana o lo suficientemente agresiva puede haber ayudado a la propagación del virus.

Algunas compañías respondieron más rápidamente que otras, emitiendo aumentos y pagos por enfermedad de COVID-19 sin preguntas antes de que cualquier brote evidente golpeó sus plantas. 

Otras, como JBS en Grand Island, inicialmente requirieron una prueba de COVID-19 positiva, y lanzaron un bono de $600 para cualquier persona que no faltó al trabajo durante la pandemia. Al menos el 40% de los casos del área ahora están vinculados a esa planta.

"Como se evidencia por la forma en que progresó la infección de JBS, comenzaron con un caso reportado y saltaron a 10 en cuestión de días," dijo. "Eso me dice que a pesar de que pusieron en cuarentena a esa persona y desinfectaron el área, obviamente no tenían control."

Reeder dijo que algunas plantas inicialmente no eran receptivas a las recomendaciones sindicales, como la expansión de la baja por enfermedad, el pago de recargo o el distanciamiento de los trabajadores. Él piensa que podría deberse a que algunas políticas, como un mandato de distancia de seis pies o reglas de asistencia relajadas, podrían haber perjudicado la producción.

"A menos que despida a los trabajadores y reduzca la velocidad de las filas para espaciar a las personas, es muy difícil poder separarse realmente en la línea," dijo.

"Y creo que a veces, la producción se valora más que la seguridad de los trabajadores."

Plantas diferentes, problemas diferentes

Las diferencias entre compañías han impactado a los trabajadores de manera diferente en todo el Estado. 

Un trabajador de Cargill, que también deseaba permanecer en el anonimato por razones de privacidad, fue enviado a su casa durante dos semanas por toser en el trabajo. Cuando regresó al trabajo, le dijeron que la compañía solo cubriría 10 días de baja por la pandemia, incluso si fue involuntario.

“Tuvimos que recortar mis ahorros para realmente pasar la semana. Y ahora, no tengo nada,” dijo. “Honestamente, pagué mis facturas y el pago de mi automóvil, y ahora estoy esperando el cheque de pago de la próxima semana. Y tengo suerte si consigo eso.”

Ahora, si realmente se enferma, no tiene red de seguridad. Esa es una perspectiva aterradora para muchos trabajadores, de los cuales muchos son los únicos sostenedores de sus familias en este momento.

“No queremos llevarlo a casa con nuestras familias. Pero tampoco podemos pasar sin un cheque de pago,” dijo.

Algunas plantas han ayudado a los trabajadores a la transición a la discapacidad a corto plazo después de que su pago por enfermedad de COVID-19 se agotara. Pero eso también parece variar según la planta.

"Nos lavamos las manos tantas veces al día, creo que mis manos se están rompiendo honestamente hoy por desinfectar y lavar tantas veces."

Mickey Devitt, de la Asociación de Trabajadores de Heartland, escucha historias similares todo el tiempo: siente que transmitir información sobre políticas y brotes a los trabajadores es algo muy importante. En muchas comunidades, un empacador de carne local podría ser el empleador más grande de la ciudad, empleando a miles: en una pandemia, el destino de cualquier ciudad con una empacadora de carne está intrínsecamente vinculado a lo que sucede en la planta.

"Si los empleados no saben cuáles son los acuerdos, y es a puerta cerrada lo que cubren estas conversaciones, no hay responsabilidad," dijo.

"Y no hay transparencia para el público sobre lo que está sucediendo en estas plantas empacadoras de carne en las que todos confiamos."

Es por eso que los defensores presionaron por políticas estatales tempranas que podrían haber apoyado a miles de trabajadores en áreas que ahora son puntos críticos. Por lo general, eso sería un problema para el Departamento de Trabajo.

"Simpatizan con el problema, pero en este momento están pasando por una gran escasez de recursos debido a la crisis del desempleo," explicó Devitt. "Y ahí es donde nos estamos enfocando en el gobernador, porque no lo hemos visto tomar una posición fuerte.”

Pero cualquier política a nivel estatal en última instancia, se extraería de los recursos estatales, que ya están agotados.

“Si quiere imponer un mandato y quiere hacer cumplir, tendrá que poner recursos en esa aplicación. Y ahora la gente está en crisis, y creo que eso hace que sea aún más difícil convencerlos."

Devitt también comparte la opinión de Ricketts de que los cierres de plantas son devastadores para las ciudades y las cadenas de suministro nacionales: más recientemente, una planta de Tyson en Waterloo, Iowa, cerró después de que surgieron al menos 150 casos en la planta. La instalación emplea a 2,800 trabajadores.

En una conferencia de prensa reciente, el gobernador sostuvo que no se ve a sí mismo cerrando ninguna de las plantas empacadoras de carne de Nebraska, incluso a medida que aumentan los casos.  

“¿Se imagina lo que sucedería si la gente no pudiera ir a la tienda a comprar comida? ¿Quiere hablar sobre algunas de estas protestas que están ocurriendo ahora? Piensa en lo enojada que estaba la gente cuando no podía obtener productos de papel,” dijo.

"Es por eso que es de vital importancia que mantengamos abiertos nuestros procesadores de alimentos y hagamos todo lo posible para asegurar nuestra cadena de suministro de alimentos, porque tendríamos disturbios civiles si ese no fuera el caso."

Y ha movilizado recursos para ayudar a mantenerlos abiertos: el Estado recientemente comenzó a enviar expertos del Centro Médico de la Universidad de Nebraska a las plantas de todo el Estado para asesorar sobre medidas de seguridad. Hasta ahora, el equipo parece contento con lo que han visto.

Pero algunos trabajadores temen que se hubieran implementado varias tácticas de mitigación antes y de manera más agresiva. Según Ricketts, los empleados no han sido entrevistados ni incluidos en llamadas telefónicas regulares con los empacadores sobre su seguridad. 

Ahora, para ellos y sus familias, todo lo que pueden esperar es que no se enfermen.